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贝索斯的载人火箭成功回收 2018能实现太空旅行?

2016-04-06 13:53:42 0 思维精读 |

贝索斯的载人火箭成功回收 2018能实现太空旅行?

亚马逊CEO贝索斯Jeff Bezos私人的载人航天公司Blue Origin在上周六第三次发射New Shepard火箭并回收成功,距离第一次成功回收不过4个月的时间,New Shepard火箭频繁的成功让贝索斯在商业载人航天领域成为领先者。

New Shepard火箭前两次成功发射分别在去年11月份和今年1月份,这次成功与之前实验不同之处在于,引擎在火箭降落阶段重新点火,以完成减速及降落的过程,New Shepard火箭如预期在3600英尺的空中重启引擎并成功降落在预定地点。

关注度更高的,特斯拉CEO马斯克旗下的Space X火箭,过去一年中,Space X的Falcon 9火箭在三次实验中均失败了。虽然因为两者设计和功能不同的原因,Space X火箭更多用于发射卫星、运载货物故而需要速度更快,火箭设计的更加细长以减少阻力,所以回收的难度更高。

New Shepard火箭的体型更粗壮,因为更专注于载人航空,并且在发射后已经将太空舱释放,所以回收的难度降低了些。总体来说,Space X在技术上比New Shepard难,类型也不同,所以简单对比是不恰当的。目前Blue Origin在New Shepard火箭的三次成功,最大的好处是让人们对商业太空旅游有了更多的憧憬,最快在2018年也许更多人可以乘坐New Shepard火箭完成太空遨游的梦想。

贝索斯在2000年创建Blue Origin公司,Blue Origin不是第一家将目标定位为商业载人航天的公司,不过可乘载6人的New Shepard火箭让贝索斯和Blue Origin成为首家发射并完成回收的商用可回收火箭公司。

贝索斯对待之前的发射相对低调,此次也在Twitter上直播火箭的发射,并启用大量的无人机进行拍摄,可能就是学习Space X火箭直播火箭发射带来的大量用户关注和随之而来的宣传效果。New Shepard火箭目前使用BE-3发动机,贝索斯宣布公司计划研发更强大的BE-4发动机并建造更大的火箭,用于未来的实验和发射。

贝索斯可能不像马斯克那么高调,不过在人生开挂的程度上却不遑多让,马斯克是特斯拉、PayPal和Space X的创始人,贝索斯则拥有亚马逊和Blue Origin。两人都是通过创业积累到资金后创办私人火箭公司,为商用火箭不断投入终于在近两年开始进入实验阶段,因为两人的公司都走在回收火箭的前沿,Space X和Blue Origin被认为很可能是未来商业载人航空的领军者。

商业太空探索代表了人类的一个梦想,不仅仅来源于Star Trek这样的太空幻想剧集呈现的瑰丽太空景色,也可以带来极高商业利益。此前限制普通人进行太空旅行的主要因素在于成本,之前的载人火箭或载货火箭都是一次性的,所以基本只有国家能承担这种高成本。

只有不超过10个富翁享用过太空旅行的服务,每次的成本大概在2000万美元,和不是普通人能支付的旅行,美国曾经用航天飞机降低这方面的成本,不过此前建造的航天飞机都已经退役了,再建造的成本也超高,所以目前所有的太空旅行都是躺在计划书上的美好设想。从NASA宇航员发布的照片就可以看到太空中欣赏地球是很美的,如果价钱可以降低,会有更多富人愿意去太空旅行几天。

而商业回收火箭不仅仅可以让更多人太空旅游,如果在太空拉回一个黄金或者钻石的陨石,带给火箭主人的回报将非常可观。目前载货火箭每次发射的费用也在6000万美元左右,Space X和马斯克的计划是将这个成本降低到十分之一,也就是600万美元,这样可以将更多部件运输到太空,建造轨道飞船也变得触手可及。

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可回收火箭最直接的影响就是成本降低,造价昂贵的火箭可以反复使用,将会带来的影响有:

  1. 太空旅行和生活的成本都会降低,太空视角不仅仅是宇航员等极少数人的“福利”,太空观赏地球和宇宙会带来地球上完全不同的视角,也许会激发出人们更多的奇思妙想。
  2. 太空研究的成本降低,则可以促进人类在零重力下各项研究的突破,太空零重力环境对于从食物种子培育到基础科学研究都是很好的环境。发射成本的降低可以建设更大的空间站,也就可以容纳更多的设备让科学家做实验,也许未来的专利突破会注明在空间站取得
  3. 美国不再制造航天飞机,一个因素是空间站成本高昂而回报不多,不过美国已经研究如何追踪太空中价值高的彗星,如果一颗直径一公里的彗星是由黄金、锰或其他贵重金属、钻石组成,这颗彗星可以说价值连城。但如何完整地扑捉和带回地球是现在技术的难点,火箭回收技术更成熟后,太空捕手以后也许会成为一项工作。

目前Space X和Blue Origin在太空商业火箭的竞赛中可以说互有优势,Space X的火箭技术难度上更大,并且可以载货运输,在商业用途上更广,目前据说获得超过60亿美元的潜在商业合同。Blue Origin三发三中的胜率更好看,并且已经可以发射到距离地球的100公里的太空亚轨道上,再前进就是宇航意义的外太空了,证明了在载人航空上的价值。

Blue Origin将会对New Shepard火箭进行连续测试,在更成熟的时候制造一枚全新的火箭测试载人太空飞行。因为贝索斯此前宣布Blue Origin计划在2018年就进行载人商业太空旅行的计划,根据富豪们也会一窝蜂的特性,贝索斯届时会大赚特赚。

现在的问题是Space X和Blue Origin还要降低成本,并且用连续实验证明可靠性,具体太空旅行的价钱还要符合中产以上富人能支付的价格才好。贝索斯是善于控制市场预期的高手,他宣布Blue Origin将在2018年进行商业太空航行,有可能是商业操作,当然也有很大可能是真实的。

目前在商业火箭领域进行竞争的还包括Virgin Galactic和XCOR Aerospace、United Launch Alliance等公司,可以说商业航天火箭是竞争高手不少的领域,具体谁能抢得商业载人太空航行的头筹还未知,毕竟竞争会带来惊喜也说不定,而不论谁获得胜利,都是人类整体的胜利。

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作者:文庚淼(微信号:wengengmiao)

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