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纽约时报:自动驾驶卡车,比你离想象中更近?

当前全球自驾技术研发正如火如荼展开,这股浪潮也早已吹向卡车产业。日前纽约时报发表了关于自动驾驶卡车的长文,从独辟蹊径的视角阐述了该行业的成长与机遇以及发展现状。雷锋网在不改变原意的情况下,为您做如下编译:

总有一天卡车会自行驶出仓库,在没有人类或司机驾驶室的帮助下,在高速公路上行驶 —— 对于这一点大家似乎没有什么分歧。问题是,那一天到底什么时候会到来。

虽然答案各不相同,但是技术人员理所当然的比卡车司机更看好这一点——数十亿美元的投资,越来越壮大的自动驾驶公司行列——从微小的初创公司到全国最大的卡车运营公司,都认为这一天将比大多数人认为的更快到来。

根据长期追踪风险投资行业的CB Insights报告,今年,企业和投资者在自动驾驶技术和其他货运技术领域投入10亿美元,是三年前水平的10倍。

特斯拉本周普遍预计将展示一款具有一定自主驾驶能力的电动卡车。硅谷初创公司Embark将于下周一宣布,它作为与卡车租赁公司Ryder和家电巨头伊莱克斯(Electrolux)的三方合作伙伴关系的一部分,已经在测试自己的自动驾驶技术。

Embark首席执行官Alex Rodrigues表示:“我们正试图尽可能快地将自主驾驶技术推向市场。 “货运业需要自动驾驶技术,自动驾驶技术也需要货运业。”

自动驾驶汽车面临着混乱的城市街道的问题,但卡车大部分时间都直奔荒凉的高速公路,不存在这个问题。自动驾驶汽车的出现将取决于消费者个人的决定,物流公司则是毫不情绪化的运营商,一旦财务状况好转,就会立刻升级运输车队。

货运是一个7000亿美元的行业,涉及经济的每个角落。卡车从矿山和森林中运输自然资源。他们从制造商那里运输工业木材,并将货物运送到商店和家庭。 事实上,从食品到纸巾到家具的每一个实体产品,在到达消费者手中的时候,已经接触过好几次卡车。

卡车运输行业的规模使其成为自动化的一个重要目标。从长远来看,自动化技术将有助于卡车运输公司降低劳动力成本,一方面是延长卡车运行小时数,另一方面减少驾驶员人数。 该行业每年花费数十亿美元来处理主要由人为错误造成的事故,如果自动驾驶技术被证明比人类驾驶更安全,那么保险费将会下降数十亿美元。

其结果导致一场激烈的竞争,不仅是开发自动驾驶卡车,而且要让它们上路,赚钱。 谷歌母公司自主驾驶汽车部门Waymo的首席执行官曾表示,自动驾驶卡车可能会出现在自驾出租车之前。 Uber拥有一个自动驾驶部门,该部门由一位前谷歌工程师创建,该工程师现在处于两家公司之间的专利侵权诉讼中。

即使是没有明确追求自动驾驶卡车目标的公司,也正在朝着更加自动化的未来迈进。美国最大的货运公司之一US Xpress,旗下拥有的7,000多辆卡车已经更新了自主制动和防碰撞系统。该公司的联合创始人兼执行主席Max Fuller计划将其升级,在三年内实现自动车道转向。

在没有司机的情况下,合法运营卡车的公司还有很多工作要做。除了技术和监管方面的障碍之外,汽车行业肯定会受到诸如挑战,譬如,人类驾驶员对无人驾驶卡车在高速公路上出现反应如何,以及当第一次致命的自主卡车事故不可避免的发生时监管机构如何应对。如果在技术被广泛采用之前就出现这样的反弹,这可能会使事情拖延多年。

但是每当自动驾驶卡车出现,就会出现经济波动,影响保险费,卡车停靠站,职业学校和道路本身。 FTR Research的经济学家诺埃尔·佩里(NoëlPerry)表示:“这是自从20世纪50年代建成高速公路之后,对我们最大的打击。

驾驶员训练卡车

佛罗里达州的一个下午,一名59岁的卡车司机杰夫·鲁纳斯(Jeff Runions)警惕地坐在一辆18轮的卡车驾驶室里观看马路,而他的11吨重的石材瓦片则在罗纳德·里根收费公路(Ronald Reagan Turnpike)赶过来。 他也在看他的方向盘,但他的双手在他身旁:一台电脑正在控制之中。

Runions先生为旧金山初创公司Starsky Robotics工作,在过去的两年中,他一直通过在佛罗里达州来回运行货运来测试其自动驾驶技术。 这些运行有助于收集数据和磨练技术,希望让监管者和公司本身相信自动驾驶卡车已经准备就绪。

不顺利的地方还有很多。坐在Runions先生旁边的是一位名叫Rebecca Feeney Barry的爱尔兰工程师。由于车辆驾驶经过沼泽和广告牌时候花费了几个小时,费尼·巴里女士跪在地上平衡一台笔记本电脑,观察卡车的传感器对道路和附近的汽车如何反应。

有一次,电脑的“视野”短暂地忽略了高速公路,因为一条立交桥掩盖了这条路。接着,卡车转弯不够坚决,使Runions不得不抓住方向盘。 Feeney Barry女士记录了所有这一切。更改了一些计算机代码,命令卡车转弯更坚决一点之后,它反应的好了一些。

Runions先生说:“有时候我回去开车时会感到厌烦,因为现在我已经习惯了卡车驾驶。

Starsky的最终计划当然是消除Runion先生的工作。但他们不希望他出局。 Starsky现年27岁的首席执行官Stefan SeltzAxmacher预计使用自动驾驶技术来取代高速公路上的长途驾驶员,但像Runions先生这样的人在路途的任何一端都可以驾驶远程控制台,就像街机赛车游戏一样。

司机会去办公室工作,可能会花一天的时间在几个不同城市的几条不同的路线上驾驶卡车,然后回家吃晚餐。Seltz-Axmacher说:“一名司机每天可以驾驶10到30辆卡车。

自动化的征程 

Starsky对远程操作的看法是独特的。但基本的想法是,让卡车在高速公路上自动行驶,人类驾驶员则在复杂的城市环境中接管——这是一个业内共识。

Uber自动驾驶卡车部门的产品经理Alden Woodrow表示:“对于自动驾驶技术的一个重大误解是,它出现之后将能够在任何情况下始终保持行驶。

作为合作伙伴的一部分,Embark,Ryder和伊莱克斯正在进行精心设计演练,以设想自驾车流程该是什么样。流程开始时,人类驾驶员离开位于埃尔帕索(El Paso)的伊莱克斯仓库,然后开往城市边缘,在那里他们将拖车连接到Embark的其中一台自动卡车上。卡车从那里开始自动驾驶(目前有一名安全驾驶员陪同)650公里高速公路,到加利福尼亚州安大略省,然后在那里Embark司机将他们的拖车转移给另一个Ryder司机,他驾驶最后几英里到伊莱克斯的加州仓库之一。

Embark首席执行官Rodrigues说:“这就是我们要做的事情,除了里面有一个司机。

在距加利福尼亚州山景城的Google总部只有几英里的地方,一家名为Peloton Technology的公司认为,建立一个不太激进的自动化版本是一个商机。 Peloton正在推出一个系统,可以让卡车在高速公路上一个接一个地前进,这样就可以更轻松、更安全地排队,帮助他们通过减少风阻力来节省燃油。

人工驾驶的卡车司机已经这样做了。但Peloton的技术旨在通过混合使用摄像头、传感器和网络设备,使排队变得更加安全,从而使卡车能够相互交谈,并防止第二名司机突然停车后冲到第一辆卡车前面。

该公司首席执行官Josh Switkes表示,Peloton的技术可以帮助驾驶员更好地做自己熟悉的事情,他认为可以迅速商业化。

切斯克斯先生说:“我们的基本理念是,现在就为车队和社会带来真正的价值。”

亲“驾驶员”路线

鉴于卡车可能还需要一段时间的司机,难怪自动驾驶公司几乎普遍将自己扮成友好的合作伙伴,而不是工作杀手。 罗德里格斯说:“我们提高生产力,同时也使工作更有吸引力。

这是真的:卡车司机是一个残酷的工作。司机们忍受漫长而繁琐的工作,他们毫无活力,但必须保持专注,而且他们常常动辄离家好几个星期。 由于这些以及其他原因,行业最大的问题是驾驶员的稀缺和流通性,难以跟上运输需求。

Ryder汽车技术高级总监Chris Nordh表示:“我们认为这能够解决驾驶员短缺的问题,并能够将他们重新部署到他们真正想做的工作上。

高盛(Goldman Sachs)的经济学家估计,卡车运输每年将减少约30万个就业岗位 – 从2025年开始。显然,这个估计是基于如此之多的“如果”,其精确度不值得烦恼。但重要的是,随着技术的进步,自动驾驶将开始取代人类工作。

当亚马逊在1997年上市时,没有太多关于大量失业的担忧。根据高盛的报告,今天,在线零售公司每年需要100万美元左右的销售额,而在实体店每100万美元需要3.5名员工,这是零售业每年裁员10万人的一个重要原因。

俗话说,预言很难 ——尤其是未来。但是通过观察今天的赌注,你可以学到很多东西。来自US Xpress的富勒先生这样说。他有一个38岁的儿子叫Craig。

TransRisk创始人Craig Fuller认为,人工智能系统将变得越来越重要,因为货运变得更加自动化。他的公司使用数据来帮助预测价格和需求。

去年,Craig Fuller创立了一家名为TransRisk的公司,该公司最近宣布了一笔340万美元的风险投资。 TransRisk记录数以百万计的交易和其他市场数据,以帮助货运公司预测价格以及未来的供求关系。 Craig Fuller认为,随着卡车运输变得更加自动化,卡车将运行得更久,并通过人工智能系统选择路径。

他说,那样的话,生意会重新洗牌。像他父亲这样的公司 -——或多或少地存在司机和车队管理—— 将与专门管理计算机数据的公司竞争。

“当你抢走了驾驶员并且完全基于分析来运行业务时,很少有车队能够逃过此劫。”他说,”我押注在数据和信息服务上,他押注在拥有设备上。“

雷锋网(公众号:雷锋网)编译 via 纽约时报

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