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「白菜价」的自动驾驶汽车即将进驻大学园区

想象一下即将出现在加利福利亚州立大学的情景:一台极具未来气息的高尔夫球车正朝着一位学生驶去,那位学生手上还拿着几本书。当行驶到足够靠近的距离时,这辆高尔夫球车自动停了下来。然后布兰登·莫克(Brandon Moak)探出身子,并向学生说道:「想要体验一下自动驾驶车辆吗?」

莫克并不是 Google 或特斯拉公司的雇员,也不是就职于主流汽车生产商实验室的研究人员。在去年,莫克和几位朋友选择从滑铁卢大学中(University of Waterloo)辍学,并联手创立了一家名为「Varden Labs」的创业公司。他们在圣何塞市北部租赁了一家住宅作为新公司的办公场所。就在今年春季,这家公司开始向加州的几个大学园区出租车辆,大学生可以乘坐这些车辆前往上课地点。

这些车辆的行驶速度并不快,因此我们无需过份期待它们在公共道路上的表现,毕竟这些车辆和 Google 公司那些具备高速行驶能力的自动驾驶车型并不是一回事。这些行驶在萨克拉门托市加利福利亚州立大学园区的自动驾驶车辆会频繁启动和停止,驾驶系统会不时进行自我调整。

这些车辆的亮点在于其制作成本极其低廉,如果莫克的公司能够实现量产,车辆的成本将会进一步降低。

自动驾驶汽车一直被视为大公司的专属,但随着关键技术门槛的下降以及投资人兴趣的日益高涨,即便是几名从大学辍学的学生也可以打造出属于自己的自动驾驶汽车。这又进一步点燃了风险资本家和主流汽车生产商的投资热情。

在今年 3 月份,通用汽车宣布以 10 亿美元的资金收购「Cruise Automation」,后者是一家专门销售自动驾驶转换工具的初创企业,其产品能够帮助顾客的车型实现高速公路巡航。安德森·霍洛维茨(Andreesen Horowitz)最近也对「Comma」发起了投资,这家小型自动化公司由乔治·霍兹(George Hotz)创立。霍兹是一名黑客,他曾经将自己的讴歌轿车改装成自动驾驶汽车,并于湾区进行试驾。而 Varden Labs 则得到了「Y-Combinator」的支持,后者是一个影响力巨大的硅谷创业公司孵化器。

「白菜价」的自动驾驶汽车即将进驻大学园区

这些创业公司尚未能打造出可以完全自主驾驶的车型,它们的产品只能在特定情景中奏效,例如十字路口较少的高速公路以及封闭式的校园环境等。

以 Google 和 Uber 为首的大公司正在潜心打造能够实现完全自主驾驶的汽车,这些汽车可以在全国的酒吧或渡口处接载乘客。相信许多乘客第一次乘坐自动驾驶汽车的体验都离不开这些大公司。而现在,位于萨克拉门托市的学生们也有机会一尝乘坐自动驾驶汽车的乐趣。

在 3 月份一个凉爽的清晨,只有 20 岁的莫克坐到了汽车的司机座位上,并将学生送到上课地点。乘坐这辆汽车的学生纷纷展现出惊讶或的困惑神情。

「现在我并没有控制这辆车子。」莫克向其中一位乘客炫耀道。

目前莫克的公司正在加州各所大学中进行短程测试,他们的车辆会围绕各大学园区行驶,又或者是在主干道上来来回回地搭载学生。在将来,他们希望可以让这些车辆进驻到各所大学校园以及公司的办公园区。

「在这些区域内我们不会受到过多管理条例的干预,我们也会更加安全。和其他研发自动驾驶技术的公司相比,我们的成长速度也会快得多。」艾力士·罗德里奎兹(Alex Rodrigues)表示。

Varden Labs 使用有限的资金在硅谷中心区域租了一幢农庄式别墅,这类建筑通常会称为程序员的聚居地。这家公司非常重视产品的硬件和软件,在打造定制化的汽车部件时他们甚至会用到 3D 打印机。别墅的车库内散落着各种各样的工具和汽车部件。

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这一切之所以能成为可能,全赖于近年来自动驾驶技术关键部件的价格门槛得到大幅下调。如果你有认真观察 Google 汽车的图片,你会发现在汽车的顶部有一个看起来像是警笛黑色部件,那是在自动驾驶汽车中承担路面侦查任务的激光雷达。这个部件并非由摄像头组成,而是一些可以通过激光射线勘探周围环境的传感器。

Google 自动驾驶汽车所使用的部件价格高达 80,000 美元。但现在,这个部件的生产商「Velodyne」公司推出了一款价格仅为十分之一的部件。尽管这样的价格仍然难以被绝大部分爱好者接受,但许多小型企业已经能够承担这些设备的费用。

想要成功运营一家以自动驾驶为卖点的创业公司,单凭一款全新的 APP 是远不足够的。多地的监督机构尚未批准自动驾驶汽车在道路上合法行驶,联邦政府还在考虑谁应该在自动驾驶汽车中担任司机的角色,且许多保险公司也尚未将自动驾驶汽车纳入承保范围。Varden Labs 最终与「Lloyd’s」达成了协议,后者的业务范围涵盖了许多非主流的保险项目,例如布鲁斯·斯普林斯汀(Bruce Springsteen)的声带等等。

当然,驾驶者将双手从方向盘上移开的时候也具备一定风险。Varden Labs 表示他们将会尽量远离 Facebook 的信条:「快速行动,打破陈规。」

「我们可不能打破任何东西。」罗德里奎兹表示。

文章来源 :theguardian,本文由 TECH2IPO / 创见 阮嘉俊 编译,译文由创见首发,转载请注明出处

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