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越洋抢滩:美国明星 AI 创业公司,背后可能全是中国资本

允中 假装发自 阳谷县(CA)

量子位 报道 | 公众号 QbitAI

一切先从百度说起。

硅谷初创公司XPerception最近正式成为百度一员。这是陆奇上任以来主导的第二起AI领域的并购案,也是第一个收入陆奇账下的硅谷初创公司。

不过,并不需要担心XPerception未来融入百度是否会“水土不服”。虽然这的确是一家生于美国长于美国的公司,但从创始人到投资方,都有一张华人面孔——从某种程度上讲,有点像一家创立于硅谷的中国公司。

XPerception主打SLAM(同步定位与地图构建)技术,直白来说就是希望让机器“长眼”,拥有“看”和“感知”的能力。

这家公司的创始人包英泽,清华毕业、斯坦福留学,之前在Magic Leap担任工程师,并在离职创业后获得了真格基金的种子轮投资,此后还多次回到中国融资,最后在其他国内的VC出手前,被百度一举拿下。

这样“洋装穿在身,心还是中国心”的美国公司,XPerception并不是孤例特例。

同样主打SLAM(同步定位与地图构建)技术、创始人同样都是华人、融资也都来自华人的公司,还有一家名叫PerceptIn。甚至跟XPerception创始人一样,PerceptIn的创始人也有Magic Leap的工作经历。

稍有不同的是,PerceptIn的两轮融资来自华登国际和经纬中国。

实际上,经过上一轮O2O式的商业模式创新后,以AI为代表的技术创新正在被VC追逐,但中国本土显然远远满足不了需求,更多中国VC开始不远万里跑到美国,争取能在早期撒下热钱,特别是那些沟通、文化和价值观还相差不大的华人背景公司,更是成为了中国VC们的首选。

并且比起老成持重的美国VC,中国VC还显得更富“攻击性”:决策速度更快,也更愿意承受风险。

因为人工智能大爆发,这种现象更加明显,甚至还一度引起美国国防部担心。

今年3月,《纽约时报》专门报道称,美国国防部撰写了一份报告,说中国资本最近频繁投资拥有军用技术的硅谷公司,提示美国政府对关键前沿技术进行更加严格的控制。

例如中国海航旗下的海银资本投资美国AI创业公司Neurala,就引起了美国政府的关注。因为Neurala创立以来的第一个项目,是为NASA打造不依赖超级计算机、GPU或者有源传感器的AI算法,用于自动探测行星。

目前他们的主要产品是轻量级低能耗的人工智能软件Neurala Brain,可以在无人机、摄像头等产品的芯片上本地运行。

然而,对Neurala CEO Max Versace来说,同样是拿钱,为什么不选择“诚意”更高的VC呢?他表示中国资本愿意承受风险、更快完成交易,而且给出的估值和投资额也往往更高——要是换你当创始人,你又怎会拒绝?

当然,还有更有趣的栗子~

一个是深度学习平台创业公司Petuum。这家创立在CMU所在地匹兹堡的AI公司由于两个因素备受关注。

一方面是充满传奇色彩的创始人邢波(Eric Xing)。简单介绍下,邢波是CMU计算机学院机器学习系教授。在此之前,邢波还拿下了美国罗格斯大学分子生物学博士学位和美国加州大学伯克利分校计算机科学博士学位,堪称学霸中的战斗机。

另一方面,Petuum去年11月首轮融资就获得腾讯青睐,包括腾讯在内的VC向邢波给出了1500万美元的A轮投资,而且还颇为引人关注的是,这轮投资方全部拥有华人背景,包括腾讯、北极光、尚珹资本和Oriza Ventures。

这几家投资方也算是硅谷的“热面孔”了。最近一家在中国意外大火的硅谷公司,也出现在这几家VC的投资名录下。

Drive.ai,现在一定不会让你感到陌生了吧?这家主打自动驾驶的初创公司,由于吴恩达夫人参与创立并担任总裁,所以在百度首席科学家离职时被炒得沸沸扬扬。

在Drive.ai的投资方中,北极光、Oriza Ventures和InnoSpring Seed Fund(创源种子基金)等,都是中国背景的VC。北极光、Oriza Ventures也算是频频联手了,而听起来不太耳熟的InnoSpring Seed Fund,更早之前则投资了激进无人机项目Lily无人机。

量子位还从硅谷朋友那里打听到,吴恩达老婆的公司Drive.ai之所以中国VC扎堆,一方面是估值高给钱多,另一方面则是因为Drive.ai所秉持的自动驾驶方案偏向激进,硅谷VC都持比较审慎的态度。

但中国VC认为不叫事儿——毕竟在中国也没有啥想投还能投的无人车公司了。

还有值得关注的是,以前在VC投资领域,从来都是“西学东渐”、“洋务运动”,什么如今声名显赫的熊晓鸽、沈南鹏和张颖等等,都是美国VC的门徒,甚至是在华代理人,放更遥远的年代那就毫无疑问可以称作“买办”。

但现在,北极光这样老牌本土VC,也开始了大规模开启了西进运动。(或者说越过大洋向东前进)

除了Drive.ai和Petuum,还有Qumulo、TenNor Therapeutics、Shape Security、Cista System、Savioke等多个美国项目出现在北极光的投资标的中。

更不用说财大气粗的BAT了,百度腾讯之外,阿里之前也在美国布局了名头响亮的Magic Leap等新技术公司。

所以量子位在硅谷的VC朋友也对中国资本扎堆硅谷砸钱有一种评价:替BAT选角,未来卖给BAT。他表示硅谷VC拥有自己的逻辑和行事风格,拼实力讲积累,但现在中国背景的VC,正在扭转这种风格。

上面提到的这位VC表示之前还专门看过Drive.ai,不过最终没投。一方面是技术方案上有所顾虑,另一方面则因为众多中国VC扎堆,可能在未来协同上资源会重叠,而且这家公司看起来也不像能够轻而易举地能够融入中国。

另一位量子位的硅谷朋友则有不同的观点。她说现在硅谷投资已然开启新模式,特别是偏早期的投资布局,人才视角要远远优先于项目视角。

“现在人工智能领域,全世界都缺人才,更不用说中国了。所以有些相关的项目,早期哪怕贵一些,花点钱就当是为大公司买人才,未来一旦巨头有需求,就算为了人才也会收购,你看徐小平老师就做得很好。”

因为涉及对真格基金的评价,她再三要求不能具名。她调侃称目前百度已经成为了真格的最佳接盘侠,从渡鸦科技到XPerception,都是真格早期投资的项目。“我要是徐老师,也逢人就随便给个100万美元,总之相对靠谱情况下,概率总还是有的。”

不能否认的事实是,目前美国仍然拥有全世界最好的AI技术及人才储备:无论是来自美国各大高校的中国毕业生,或者来自美国各大科技公司的中国员工。在人工智能这个浪潮之下,一切显得更具吸引力。

所以,中国VC抢滩美国的趋势并不会停止。

而且还会更加凶猛。

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